Reinventarse en la pandemia: una hazaña que Isla Caribe cristalizó

A diario, Melina Aguilar Colón y Ernie Xavier Rivera Collazo vuelcan sobre su oficio como excursionistas turísticos la energía, el brío y entusiasmo que los distingue, cautivando sin cesar a miles de visitantes locales e internacionales.

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¿Es posible reinventarse en medio de la reinversión?

Aunque parezca redundante, la respuesta a esta interrogante es “sin lugar a dudas”. Y quien no lo crea, solo aproxímese a la inquieta y electrizante Melina Aguilar Colón, la microempresaria ponceña que desde el timón de Isla Caribe no ha parado de trabajar, incluso, durante la pandemia.

Con su característico brío y entusiasmo, Melina sale a diario a las calles del Ponce Tradicional para hallar formas de revivir la zona histórica y transmitir su riqueza cultural a visitantes locales e internacionales.

Mas como energía ni ideas le faltan, Melina, como muchos otros puertorriqueños, decidió que ni el Covid-19 frenaría el crecimiento sostenido de su proyecto empresarial, razón por la cual aceptó dar un enorme paso hacia su evolución hasta internarse en un mundo totalmente novel para ella: los recorridos virtuales.

Como explica, tras el anuncio del cierre total de comercios y la implementación de las medidas de distanciamiento físico a causa del novel coronavirus, Melina y su compañero -el arqueólogo, historiador y educador Ernie Xavier Rivera Collazo- decidieron inyectar a sus recorridos un soplo de tecnología y apostar desde Ponce al turismo virtual.

“Por la orden ejecutiva, legalmente no hemos podido operar como de costumbre, de manera presencial y con transporte turístico o caminando los recorridos”, relató Melina, “por lo que apostamos al turismo virtual, iniciando con el Puerto Rico Coffee Tour Box que incluía un vídeo del recorrido de interés y más de diez productos, como el café de Adjuntas, una taza artesanal fabricada con coco de Humacao y galletas del algún comercio local”, entre otras amenidades.

Y ¿cuál fue el resultado? ¡Llegaron pedidos hasta de la India!

“Fue un éxito”, exclamó la emprendedora. “Cuando recibieron la cajita muchos nos dijeron ‘Me transportaste a Puerto Rico, al barrio de mi abuelo’. Otros quedaron encantados con el aroma a café de la cajita. Y esto nos ha acercado al boricua en la diáspora, que ahora es nuestro mayor mercado”.

Así las cosas, los mismos recipientes de Puerto Rico Coffee Tour Box pedían a gritos otros recorridos y más productos del país, por lo que tras el anuncio de la extensión de las restricciones de la orden ejecutiva, Melina decidido dar el siguiente salto de su incursión a la tecnología.

Por eso, desde el pasado mes Melina, Ernie y otros aliados realizan tours en vivo, pero de forma virtual, de manera que el turista disfrute en directo de los inigualables recorridos temáticos de Isla Caribe -sin importar el lugar donde se encuentre- y participe en tiempo real con sus preguntas y comentarios.

“Volvimos a reinventarnos”, puntualizó Melina. “En la segunda modalidad de los tours virtuales en vivo, sintonizas a una hora ya programada, puedes interactuar con los guías y contestar preguntas. Tienen una duración aproximada de una hora y somos tres personas. Uno habla, otro aguanta la cámara y desde el estudio otro va subiendo fotos históricas”, añadió.

Según mencionó, para estos recorridos virtuales utilizan la plataforma YouTube con un enlace privado.

Mas como si el éxito alcanzado con el mercado de puertorriqueños establecido a lo largo y ancho del planeta no fuera suficiente -ya que la nueva clientela va desde los Estados Unidos hasta Europa y Asia- ahora Melina y Ernie apuntan a otro nicho: el universo de escuelas intermedias, secundarias y universidades, a las que esperan atraer con recorridos virtuales especiales, inundados con temas de historia como el Fuego del Polvorín del 25 de enero de 1899 y personajes ilustres como Pedro Albizu Campos y Agüeybaná.

“También tenemos planes para hacer recorridos en inglés, para acaparar el mercado europeo y el de América Latina, y en todos incluir cajitas con productos de aquí que ayuden a promocionar e incentivar al comercio local. Por lo menos, para octubre tenemos ya en agenda el recorrido El café y su evolución que incluirá una caja de café y cositas de artesanos de Jayuya”, continuó.

Admirable persistencia

Y antes de que se lleve una impresión equivocada, sepa que Melina no es resiliente a consecuencia del coronavirus.

Desde el 2017, cuando completó en Suiza su Maestría en Relaciones Internacionales y Ciencias Políticas, esta joven emprendedora ya venía efervescente con la idea de establecer un nuevo concepto de recorridos turísticos que exalten la historia y cultura de su Ponce natal.

Y ni con el desastre que el huracán María dejó a su paso por Puerto Rico, Melina se quitó. En plena recuperación nacional, Isla Caribe comenzó a recibir turistas y a extender sus amenos recorridos a pueblos cercanos como Yauco, Adjuntas y Jayuya, alcanzando en corto tiempo a 5 mil turistas.

“Cuando nos estábamos preparando para la nueva agenda después de Navidad, vino el terremoto y con ello una visión negativa de la zona sur”, agregó. “El terremoto afectó más a la zona que trabajamos. Ponce, Yauco, Adjuntas, Jayuya. Todo el mundo nos canceló”, rememoró la excursionista.

Pero en vez de lamentarse y cruzarse de brazos, Melina y Ernie volvieron a reinventarse y optaron por cambiar el modelo de recorridos locales a uno que atrajera turismo internacional de Europa y América Latina, enfocándose en actividades musicales y culturales de gran envergadura.

“Trabajábamos tres tipos de público. El público local, los puertorriqueños en la diáspora de visita en la isla y los estudiantes, por lo que después del terremoto nos quedamos sin público. Comenzamos a cambiar un poco el modelo y nos dirigimos a aquel mercado latinoamericano y europeo que le gusta muestra música y los eventos”, con resultados excelentes y críticas envidiables.

¿Qué más añadir? Que para disfrutar a plenitud del ímpetu de este binomio, lo mejor es mejor sentirlo. Por eso Melina y Ernie los invitan a participar de sus próximos recorridos virtuales, los que pueden apreciar a través de https://islacaribepr.com/.

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