¿Pruebas de Covid-19? Cuidado con la falsa sensación de seguridad

Algunos podrían obtener resultados negativos en la prueba, pero aun así, estar infectados y ser focos ambulantes de contagio.

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Antes de salir a celebrar el resultado negativo de una prueba de coronavirus, tome nota: pueden pasar días antes de que aparezca la infección en una prueba de Covid-19, de acuerdo a científicos y especialistas consultados.

“Sabemos que el período de incubación de Covid-19 es de hasta 14 días. Y antes de eso, la prueba puede ser negativa y no presentar síntomas”, subrayó a la cadena de noticias CNN la doctora en Medicina, Leana Wen.

En estos casos, advirtió además, lo peor es que “podría estar albergando el virus y ser capaz de transmitirlo a otros”.

Para evitar que esto ocurra y para aclarar las dudas más comunes, tanto Wen como otros expertos respondieron a las siguientes interrogantes:

Si me infecté ayer, ¿la prueba lo detectaría hoy?

Probablemente no. Un estudio de la revista Annals of Internal Medicine examinó los falsos resultados negativos de numerosas personas que realmente tenían Covid-19, y determinó que la probabilidad de obtener un diagnóstico incorrecto en el primer día de infección era del 100 por ciento.

Del mismo modo, detectó que el día que las personas comenzaron a mostrar síntomas, la tasa promedio de falsos negativos se reducía al 38 por ciento y que después de tres días de la aparición de síntomas, la tasa de falsos negativos caía al 20 por ciento.

“El virus simplemente necesita tiempo para replicarse en el cuerpo a niveles detectables”, puntualizó Justin Lessler, autor principal del estudio y profesor asociado de Epidemiología en la Escuela de Salud Pública Johns Hopkins.

“Puede infectarse con unas pocas partículas virales, pero estas no serán detectables hasta que tengan tiempo de replicarse a niveles adecuados para ser detectadas”, añadió.

Entonces, ¿cuántos días debe esperar una persona -después de una posible exposición- para hacerse la prueba?

“No existe una regla estricta y rápida, pero la evidencia sugiere que hacerse una prueba antes del tercer día después de la exposición no es de mucha utilidad”, continuó Lessler.

¿Podría ser contagioso si la prueba es negativa?

Absolutamente. “La gente siente que si (el resultado) de la prueba es negativo, está fuera de peligro”, reconoció la doctora Rochelle Walensky, jefa de la división de enfermedades infecciosas del Hospital General de Massachusetts.

Y no siempre es así.

Para las personas que se enferman con Covid-19, los síntomas pueden tardar hasta dos semanas en aparecer, pero el tiempo promedio ronda los cinco días, dijo Walensky.

Y ante la ausencia de síntomas, el virus puede propagarse con mucha facilidad.

De acuerdo con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, el 40 por ciento de las infecciones son asintomáticas y el 50 por ciento de las transmisiones ocurren antes de que comiencen los síntomas.

“Ha sido uno de los mayores talones de Aquiles de esto. Y ha estado entre los mayores desafíos y las cosas inesperadas porque (con) sus primos (otros coronavirus), esto no es así”, dijo Walensky.

“La razón por la que pudimos controlar el brote de SARS con tanta rapidez es porque las personas no estaban diseminando (el virus) hasta que presentaron síntomas”.

¿Cuál prueba de Covid-19 es más certera?

Hay dos tipos principales de pruebas que detectan si existe una infección activa por coronavirus:

Las pruebas moleculares, como las pruebas de PCR, buscan el material genético del virus. La mayoría de estas se realizan con hisopos nasales o de garganta, aunque algunas se pueden hacer con saliva, afirma la Administración de Drogas y Alimentos (FDA en inglés).

“Esta prueba suele ser muy precisa y, por lo general, no es necesario repetirla”, dice la FDA.

Pero la desventaja de las pruebas moleculares es que los resultados pueden tardar un tiempo, desde el mismo día hasta una semana después de la prueba.

“Para las personas que muestran síntomas, la precisión de la prueba molecular para encontrar un caso positivo aumenta cada día después de la exposición”, asegura Pia MacDonald, epidemióloga del instituto de investigación RTI International.

Por otro lado, las pruebas de antígenos no buscan el material genético del virus, como hacen las pruebas moleculares. En cambio, buscan proteínas específicas en la superficie del virus.

La buena noticia es que puede obtener los resultados de la prueba de antígeno en menos de una hora. La mala noticia es que es más probable que obtenga un falso negativo con una prueba rápida de antígeno.

“Los resultados positivos suelen ser muy precisos, pero es posible que los resultados negativos deban confirmarse con una prueba molecular”, plantea la FDA. “Las pruebas de antígenos tienen más probabilidades de pasar por alto una infección activa por coronavirus en comparación con las pruebas moleculares”.

Esto, precisamente, podría ayudar a explicar parte del brote de Covid-19 vinculado a la Casa Blanca.

Si bien el personal cercano al presidente Donald Trump y al vicepresidente Mike Pence se someten a pruebas con frecuencia, el personal de la Casa Blanca a menudo usa pruebas rápidas de antígenos, que generalmente tienen una mayor tasa de falsos negativos que las pruebas moleculares.

Independientemente del tipo de prueba de diagnóstico que utilice, generalmente es más probable que obtenga un falso negativo que un falso positivo.

“Si una prueba molecular es positiva, es un reflejo exacto de la infección de una persona”, dijo MacDonald. “Si es negativo, es menos confiable que la persona sea realmente negativa. Lo mismo ocurre con las pruebas de antígeno”.

¿Y si quiero ver a amigos o familiares?

Si insiste en ver a sus seres queridos para las celebraciones navideñas que se avecinan, la auto cuarentena de 14 días previa al encuentro es probablemente su apuesta más segura, señaló Walensky.

“Una cuarentena de 14 días, con un aislamiento real, si lo hace correctamente, no requerirá una prueba”, aseguró. “Esa es probablemente la forma más limpia de hacerlo”.

Y para ser claro, Walensky subrayó que “en cuarentena” significa quedarse en casa. No que pueda hacer mandados.

“Supermercados y cuarentena no pertenecen a la misma oración”, recalcó.

Además, explicó que agregar pruebas a su lista de precauciones “es algo útil”, pero solo si se hace correctamente.

Lessler estuvo de acuerdo en que la cuarentena es lo mejor y las pruebas deben realizarse de manera inteligente. No obstante, hizo énfasis en una advertencia:

“Si está visitando a un familiar anciano y tiene un riesgo razonable de haber estado expuesto, no hay sustituto para los 14 días de cuarentena”.

“Por lo menos esperaría 10 días y obtendría una prueba negativa. Si está visitando a un familiar más joven y sano y tiene pocas posibilidades de estar expuesto antes o durante el viaje a su encuentro, entonces cinco o siete días (de cuarentena) más una prueba es, probablemente, una gran reducción del riesgo, aunque no garantiza la seguridad”.

“De cualquier manera, debe permanecer en cuarentena mientras espera los resultados de la prueba y asegurarse de que todas las personas con las que se reúna estén en la misma página sobre el plan para controlar el riesgo de infección”, agregó Lessler.

“Tengo tres hijos … Y mis padres no se unirán a nosotros este año”, aclaró por su parte Walensky. “Mis padres están bastante sanos y nunca me perdonaría si los pongo en peligro. Y estoy deseando que llegue el 2021, cuando volveremos estar juntos”, sentenció.