Ponce: en la cuerda floja $14 millones de sus programas Head Start

Durante las vistas de transición trasendió que el Gobierno Municipal de Ponce tiene hasta el 5 de enero de 2021 para entregar su solicitud de fondos. No obstante, el proceso para la redacción de la propuesta aún no ha comenzado, a pesar de que la alcaldía conoce de la fecha límite desde el pasado 28 de octubre.

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Por décadas ha sido una de las joyas de la corona para esta y pasadas administraciones municipales.

Sin embargo, los servicios que brindan los programas Head Start y Early Head Start a cientos de niños de escasos recursos en Ponce podrían perderse en el nuevo año, al peligrar la asignación federal de sobre $14.5 millones de la cual depende el programa custodiado por el Gobierno Municipal de Ponce.

Según confirmó durante las vistas de transición el director del proyecto Head Start y Early Head Start de la administración saliente, Javier Negrón Olivieri, parte del problema reside en que el programa local ha ido perdiendo matrícula a través de los años, y que esa merma se agudizó a raíz de los desastres naturales recientes.

De una participación de 1,680 niños que necesita el programa para justificar su financiamiento, actualmente cuenta con 857.

De hecho, en febrero de 2019 el Gobierno Federal advirtió por escrito que si no se cumplía con el requerimiento de matrícula en al menos un 97 por ciento, tanto el programa en Ponce como otros en la isla corrían el riesgo de perder fondos.

“No hay un solo programa en Puerto Rico que no tenga problemas de matrícula”, insistió Negrón Olivieri. “Hemos sido agresivos para reclutar más participantes, pero ha sido difícil”.

A esto se suman señalamientos relacionados a una visita oficial de monitores federales en el año 2015, particularmente a su cumplimiento con el sistema CLASS (Classroom Assessment Scoring System), que mide el nivel de interacción entre los maestros y los estudiantes.

De igual forma, deficiencias en las operaciones fiscales del Consejo de Política Normativa y denuncias sobre pagos efectuados sin emitirse órdenes de compra y comprobantes de desembolso, como revelara el pasado 24 de noviembre un informe de auditoría de la Oficina del Contralor

Contra el reloj

Por otra parte, Negrón Olivieri reveló que el Gobierno Municipal de Ponce tiene hasta el 5 de enero de 2021 para entregar su solicitud de Recompetencia, un requisito indispensable para poder competir por los fondos federales que nutrirían el programa en Ponce por los próximos cinco años.

No obstante, el proceso de redacción de dicha propuesta aún no ha comenzado, a pesar de que la alcaldía conoce de la fecha límite desde el pasado 28 de octubre, admitió el funcionario.

Para ello, alegó, el ayuntamiento espera completar esta semana la contratación de un “redactor de propuesta” que se encargue del trámite.

“El gobierno federal es claro. Si no se somete al 5 de enero, no tienes oportunidad para competir por los fondos”, reconoció Negrón Oliveras, quien recordó que su contratación como director del programa vence el próximo 31 de diciembre.

Ante esta situación, el contable e integrante del Comité de Transición entrante, Carlos Báez Colón, le recordó a Negrón Olivieri que le corresponde a la administración actual cumplir con la elaboración y entrega de la propuesta de Recompetencia, aun cuando el Gobierno Municipal comienza su receso navideño el 18 de diciembre.

“Me inquieta mucho esta situación. Pudiésemos perder la posibilidad de recibir esos fondos por el hecho de lo avanzado del calendario”, dijo el copresidente del Comité de Transición, Javier Echevarría Vargas.

“Estamos a menos de un mes y todavía no se ha realizado ese esfuerzo”, puntualizó.

Cuestionan alquiler de centros

Por otra parte, en la vista también trascendió que la administración municipal alquila casi una decena propiedades como centros de servicios de Head Start y Early Head Start.

De estos, Echevarría Vargas hizo hincapié en dos estructuras que albergan el Children’s Village Head Start en la calle Villa y el Kids Gym Center en la Avenida Hostos.

Estos dos edificios pertenecen a Del Mar Investments y Mobiliaria DFLLC, empresas del conocido empresario y donante de campaña de la alcaldesa María Meléndez Altieri, Derek Fleming.

Para el alquiler de estos dos locales, el ayuntamiento paga un total de $17,750 mensuales o $213 mil anuales, aunque el programa experimenta una baja de 50 por ciento de matrícula.

“Quiero entender cómo es posible que se está pagando esa cantidad de dinero tan significativa, por esos centros”, planteó Echevarría Vargas.

“Podrían ser extraordinarios, pero se están cerrando (otros) centros Head Start y veo estos -con un costo significativo- que todavía están abiertos y están recibiendo esa cantidad de dinero”, continuó.

Alcaldesa se libra de las vistas

A pesar de estos hallazgos, La Perla del Sur supo que la anunciada interpelación a la alcaldesa María Meléndez Altieri no ocurrirá, luego de que el Comité de Transición Entrante diera por terminadas las vistas públicas con la sesión del pasado lunes.

La semana pasada, Emmanuelli Jiménez confirmó que ya se había enviado una carta citando a la alcaldesa a responder a preguntas sobre el Puerto de Las Américas, entre otros temas, y se esperaba su participación en o antes del 18 de diciembre, fecha en que recesa operaciones el ayuntamiento.

Sin embargo, a preguntas de este semanario el pasado martes, Emmanuelli Jiménez indicó que por el momento “no era necesario” interpelar a la alcaldesa.

Esto, incluso, a pesar de una larga lista de interrogantes levantadas durante las vistas, incluyendo la precariedad de las finanzas públicas, las contrataciones de servicios, los movimientos de personal y la denunciada destrucción de documentos públicos, entre otros asuntos.

“Quienes manejan el día a día son los miembros del gabinete, que son los que tienen los datos específicos”, insistió el abogado.

“De la parte financiera, nos han brindado toda la información y ya se han hecho las conclusiones. La alcaldesa no tiene nada que explicar ahí. Los hechos hablan por sí mismos”, añadió.

Al cierre de esta edición, La Perla del Sur conoció que el Comité de Transición ya trabaja en la redacción de su informe final y espera presentarlo en o antes de la última semana de diciembre.