¿La base aérea militar? Pocos saben que es en honor a un hijo de Ponce

El teniente coronel José Antonio Muñiz Vázquez nació en Ponce el 16 de octubre de 1919 y estudió en la elemental, intermedia y superior del Colegio Ponceño de Varones.

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“Disentir no es desamar”.

Concha Meléndez

A tres amigos de creencias ideológicas diferentes a las mías, pero amigos de toda mi vida en Ponce:

A Domingo A. Torres, el primer ponceño (aunque nacido en Yauco) que conocí en la plazoleta del Edificio Ferré, justo el primer día que llegué a la Universidad.

A Pedro “Pellín” de Jesús. Me hospedé frente a su casa en la urbanización Villa Grillasca, al cruzar la calle, durante tres años y medio, mientras él estudiaba en el entonces CAAM, hoy RUM, en Mayagüez. Transcurridos más de 50 años, ambos son coroneles de la Guardia Nacional.

Y al general del ejército Johnny Rosado, compañero en el equipo de baloncesto de la Universidad Católica, hoy Pontificia.

Me pregunto cuántos saben por qué se llama Muñiz la base aérea militar que colinda con el Aeropuerto Internacional Luis Muñoz Marín en Carolina, y que comparten una misma pista para arribos y despegues.

¿Cuántos saben que, aunque está en jurisdicción del pueblo de Carolina, lleva por nombre el apellido de un ponceño?

Así es, en efecto.

El teniente coronel José Antonio Muñiz Vázquez nació en Ponce el 16 de octubre de 1919 y estudió en la elemental, intermedia y superior del Colegio Ponceño de Varones.

Cursó su bachillerato en el Recinto de Rio Piedras de la Universidad de Puerto Rico, acogido al polémico programa militar del ROTC Aéreo. Graduado, ingresó a las Fuerzas Armadas con el grado de segundo teniente, tal y como estaba acordado en el programa militar del ROTC.

Pasó primero al Programa de Capacitación de Pilotos Civiles, mejorando sus destrezas y luego recibió entrenamiento especializado para combate aéreo.

Combatió en la Segunda Guerra Mundial, en la que tuvo 20 acciones de combate y en una de ellas derribó un avión Mitsubishi 6 M Zero de la Fuerza Aérea Imperial de Japón.

Terminada la Segunda Guerra Mundial, el 2 de septiembre de 1945, contrajo nupcias con Laura Elena Lluberas Kells y tuvieron un hijo llamado Terry Francisco Muñiz Lluberas. Desgraciadamente, su esposa falleció antes de cumplir la edad de 20 años.

José Antonio fue nuevamente activado y combatió en el “Conflicto” de Corea.

En segundas nupcias, se casó con Sara Emilia Olivares y tuvieron cuatro hijos: José Antonio, Cristina, Ana Elena y Eric.

Junto a dos coroneles más, Alberto Nido y Mihiel “Mike” Gilormini, “El Gallo de Yauco”, cofundaron en el año 1947 la Puerto Rico Air National Guard, en la que servía el 4 de julio de 1960 cuando perdió la vida en un accidente de aviación.

Se los narro en mis palabras, haciendo una síntesis de lo que el general Orlando Llenza les dijo entonces a los medios de comunicación.

Era el día a 4 de julio de 1960, fecha en la que los estadounidenses conmemoran su independencia.

Ese día, la Guardia Nacional Aérea iba a participar en las actividades conmemorativas con una demostración aérea, pero uno de los pilotos participantes amaneció indispuesto de salud y no pudo llegar.

Muñiz se ofreció a sustituirlo.

Recorrió la pista y cuando su avión inició el acto de despegue, comenzó a perder fuerza. Estaba provisto del mecanismo que lanza al piloto y un salvavidas fuera del avión desde su asiento, pero el avión no había alcanzado altura suficiente como para utilizarlo y perdió la vida.

En el año 1963, la base fue denominada “Muñiz Air National Guard Base”.

Y pocos saben que es en honor a un hijo de Ponce.