Inicia el conteo regresivo para el Carnaval de Vejigantes

Este festejo palpita gracias al empeño de maestros artesanos de la careta carnavalesca de cartón piedra, al retumbe de comparsas de bomba y plena, a creadoras de comidas con aroma a salitre y un pueblo alegre que ensalza, desde sus costumbres hasta su humilde origen.

Fotos archivo

Ponce siempre será Ponce. Y para muestra un botón basta.

Uno de sus pilares fundamentales es el barrio La Playa, poblado repleto de siglos de historia y orgullosos habitantes que en sus testimonios dan fe de un hecho indiscutible: esta es la cuna del orgullo ponceño.

Y así lo evidencia desde su legendaria comunidad hasta su histórico Carnaval de Vejigantes.

Otros pueblos costeros con igual tradición como Arroyo, Guayama, Hatillo y Loíza mantienen sus propios carnavales como antesala a la Cuaresma, la temporada preparatoria para la Semana Santa.

Pero el de La Playa de Ponce se remonta al siglo 18 y exhibe renovada euforia colectiva desde hace 29 años, gracias al empeño de maestros artesanos de la careta carnavalesca de cartón piedra, al retumbe de comparsas de bomba y plena, a creadoras de comidas con aroma a salitre y un pueblo alegre que ensalza, desde sus costumbres hasta su humilde origen.

“El carnaval es como un reencuentro”, afirmó el abogado Gilberto Limardo Rodríguez, quien 11 años atrás heredó junto a Carlos Canales la tradición reconquistada por el playero Ricardo Santiago, un humilde empleado municipal que tuvo que emigrar para atender la condición de salud de un familiar. “El carnaval no es una (fiesta) patronal ni un festival. Es una fiesta de pueblo y su esencia es que la gente participe”.

El letrado de 62 años de edad explicó que desde entonces, unas 15 mil personas abarrotan cada año la Avenida Padre Noel y sus calles aledañas, obligando el cierre temporal de vías durante la celebración del carnaval: un suceso inevitable porque “el principal artista (del festejo) es el público”, recalcó.

Como explicó, para el Carnaval de Vejigantes de La Playa se reunen 1,200 artistas, incluyendo diez bandas musicales, comparsas con más de 40 personas, sobre 100 vejigantes, bailarines y miles de “playeros” que impregnan al festejo el mismo carácter de celebraciones internacionales como el Mardi Gras de Nueva Orleans y el Carnaval de Río de Janeiro en Brasil.

“Yo digo que es un caos controlado”, expresó entre risas. “Es hacer lo que quieras y bailar. El carnaval es la fiesta popular que más se celebra en el mundo y, para mí, este es de los mejores de Puerto Rico”, agregó quien conoce a fondo el poder aglutinador de los carnavales de Tenerife en España, en Colombia y la República Dominicana, entre otros.

Dirá presente

Entre los playeros que volverán a tener participación activa en la coordinación de actividades resalta el educador y connotado artista plástico Diógenes Ballester, quien volverá a ofrecer talleres para niños y jóvenes desde su natal Callejón del Tiro.

Ballester, quien pernocta seis meses del año en La Playa y el resto del tiempo lo hace entre El Barrio de Nueva York y Paris, Francia, describe su participación en el carnaval como una de sus “misiones de vida”.

“No solamente iba a ser un taller”, expresó sobre su proyecto La Casa de Arte y Cultura de La Playa de Ponce, desde la cual organiza actividades educativas durante el Carnaval. “Es contribuir a la comunidad”.

Su compromiso oficial con la ocasión tiene media década, pero a sus 63 años de edad recuerda cómo durante su niñez se ganó algún dinero junto a su hermano, recuperando vejigas de vacas en una fábrica de cuero para soplarlas con el pistilo de una planta de lechosa y pintarlas para que los vejigantes las usaran y “espantaran con ellas” los malos espíritus en sus maldades.

Esta costumbre, de acuerdo a algunas fuentes, se remonta al año 1700, cuando los enmascarados locales salían a las calles de La Playa para combatir los monstruos del mar.

Protagonistas y eventos

Por otra parte, Limardo adelantó que este año, por primera vez, el carnaval contará oficialmente con padrinos, designación que recayó en Lilly y Carlos Ruiz, dueños del Restaurant El Glawi, quienes típicamente agasajan a medio millar de huéspedes con delicias de su cocina, como anfitriones del barrio La Playa.

Asimismo, adelantó que la dedicatoria de este año será para la Escuela Lucy Grillasca y el Twins Basketball Club, mientras que la Gran Mariscal del festejo será la inigualable Carmen Nydia Velázquez.

Sus actividades comenzarán este viernes, 25 de enero, cuando Ballester reabra las puertas de la Casa de Arte y Cultura a las 5:00 de la tarde, donde se efectuará la esperada Intervención del Vejigante y la presentación del Cartel Conmemorativo del Carnaval.

Inmediatamente después, darán comienzo a los talleres de arte para todos los niños presentes y se presentarán en la calle desde Macri y sus Pleneros, hasta el declamador nacional David Santiago.

La celebración continuará el domingo 27 con otra antesala a la Gran Fiesta de Carnaval en el Hotel Ponce Hilton, y el jueves, 31 de enero arrancará oficialmente el festejo con el Desfile del Rey Momo por las calles de La Playa.

El viernes, 1 de febrero, otra gran comparsa de vejigantes y pleneros recorrerá la Avenida Padre Noel hasta el Parque Lucy Grisllasca en compañía de Jackeline Acabeo, la Reina de los Vejigantes, para en tarima dar inicio al tradicional Baile de Máscaras. Este año, con el Taller Experimental de Plena, Conciencia Cultural y La Sonora Ponceña. ¡Un banquete!

Durante la noche siguiente se llevará a cabo la coronación de las reinas, la espectacular presentación de la Comparsa de Talento Nacional Puertorriqueño y el concierto de la Orquesta de Salsa Urbana.

El esperado Gran Desfile del Carnaval Playero ocurrirá el domingo, 3 de febrero, a partir de las 2:00 de la tarde, cuando delegaciones de toda la zona y el país formarán una monumental comparsa que recorrerá la Avenida Hostos, desde la Cancha Salvador Dijols hasta el Parque Lucy Grillasca.

Y desde las 8:00 de la noche, todos irán al Café del Parque en la Avenida Padre Noel para en capilla ardiente llorar por la muerte de la sardina. La comitiva fúnebre saldrá poco despúes en ruta al parque, donde se celebrará el Gran Cierre de Carnaval junto a los Los Pleneros del Barrio y Son K-Rive.

Gilberto Limardo