Cuándo y cómo usar el desinfectante de manos

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Los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) recomiendan lavarse las manos con agua y jabón siempre que sea posible porque el lavado de manos reduce la cantidad de todo tipo de microbios y sustancias químicas en ellas. Pero si no hay agua y jabón disponibles, usar un desinfectante para manos que contenga al menos un 60 % de alcohol puede ayudarlo a evitar que se enferme y que propague microbios a otras personas. 

Los desinfectantes de manos a base de alcohol pueden reducir rápidamente la cantidad de microbios que se encuentran en las manos en algunas ocasiones, pero no eliminan todos los tipos de microbios.

El agua y jabón son más eficaces que los desinfectantes de manos para eliminar determinados tipos de microbios, como Cryptosporidium, norovirus y Clostridium difficile. Si bien los desinfectantes de manos a base de alcohol pueden inactivar muchos tipos de microbios de manera muy eficaz cuando se usan correctamente, es posible que las personas no usen la cantidad suficiente de desinfectante, o que se quiten el producto antes de que se haya terminado de secar.

Es posible que los desinfectantes de manos no tengan la misma eficacia si las manos están visiblemente sucias o grasosas.

Muchos estudios muestran que los desinfectantes de manos funcionan bien en entornos clínicos como hospitales, donde las manos entran en contacto con microbios, pero en general no están muy sucias ni grasosas. 

Algunos datos también muestran que los desinfectantes de manos pueden funcionar bien contra determinados tipos de microbios cuando las manos están ligeramente sucias. Sin embargo, las manos pueden engrasarse o ensuciarse mucho en entornos comunitarios, como después de manipular alimentos, hacer deporte, trabajar en el jardín o ir de campamento o de pesca. Cuando las manos están muy sucias o grasosas, es posible que los desinfectantes de manos no funcionen bien. En tales circunstancias, se recomienda lavarse las manos con agua y jabón.

Los desinfectantes quizás no eliminen de las manos las sustancias químicas dañinas, como los pesticidas y los metales pesados.

Si bien se han realizado pocos estudios, los desinfectantes de manos probablemente no puedan eliminar o inactivar muchos tipos de sustancias químicas dañinas. En un estudio, las personas que reportaron haber usado un desinfectante de manos para limpiárselas tenían niveles más altos de pesticidas en su cuerpo. 

Si ha tocado sustancias químicas dañinas con las manos, láveselas cuidadosamente con agua y jabón (o según las indicaciones de un centro de control de intoxicaciones y envenenamientos). 

Si no hay agua y jabón disponibles, use un desinfectante de manos a base de alcohol que contenga al menos un 60 % de alcohol.

Muchos estudios han encontrado que los desinfectantes con una concentración de alcohol de un 60 a 95 % son más eficaces para eliminar microbios que aquellos con una concentración de alcohol más baja, o que los desinfectantes de manos que no son a base de alcohol. 

Los desinfectantes de manos que no tienen un 60 a 95 % de alcohol 1) no pueden funcionar igualmente bien con muchos tipos de microbios; y 2) apenas reducen la proliferación de microbios en lugar de matarlos directamente.

Cuando use un desinfectante de manos, aplique el producto en una de las palmas (lea la etiqueta para saber cuál es la cantidad correcta) y frótelo en todas las superficies de ambas manos hasta que estén secas.

Los pasos para el uso de desinfectante de manos se basan en un procedimiento simplificado recomendado por los CDC. Se ha hallado que indicarles a las personas que cubran todas las superficies de ambas manos con el desinfectante brinda una eficacia en la desinfección similar a cuando se les proporcionan los pasos detallados para frotarse el desinfectante de manos.

Por otro lado, tragar desinfectante de manos a base de alcohol puede causar una intoxicación por alcohol. Los desinfectantes de manos a base de alcohol etílico (etanol) son seguros cuando se usan según las indicaciones, pero pueden causar una intoxicación por alcohol si una persona traga más de un par de sorbos.