Liga de Las Américas: Un fin de semana crucial para los Leones de Ponce

Hakim Warrick, a la izquierda, regresa para reforzar a los Leones. (Foto archivo fibaamerica.com)

Foto archivo fibaamerica.com

La participación de los Leones de Ponce este año en la Liga de Las Américas (LDA) representa un nuevo reto para un equipo que ha ido escalando posiciones desde que debutó en este certamen años atrás.

Fue en el 2013 en Uruguay cuando el entonces apoderado del equipo, Oscar Santiago, decidió que la franquicia formara parte del torneo, que hasta ese momento parecía no resultar atractiva a los equipos del Baloncesto Superior Nacional (BSN), más allá de Arecibo y Santurce.

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En ese primer año, los Leones se quedaron fuera en la primera ronda al culminar con récord de 1-2.

Años después y bajo la administración de la familia Misla Villalba, los Leones regresaron en el 2017 y lo hicieron en grande ya que, además, solicitaron con éxito la sede de dos de las tres vueltas que celebra la competición.

No existen dudas del provecho que la franquicia obtuvo por ser los anfitriones de las primeras dos vueltas, ya que ante el respaldo de la fanaticada lograron avanzar a semifinales quedándose, finalmente, con una honrosa tercera posición.

Este año, al igual que en su anterior participación, los Leones experimentan varios cambios, siendo el más notable el de su cuerpo técnico, tras el nombramiento de Wilhelmus Caanen en diciembre pasado.

Pero también se produjeron cambios en la plantilla y de los que estuvieron activos en la pasada edición solo regresan Ángel Daniel Vassallo, Carlos Emory, Hakim Warrick, Devon Collier, Andrés Torres y Derek Reese.

Vassallo y Emory, no obstante, sufrieron lesiones que evitaron que pudieran finalizar su participación en el torneo.

Entre las bajas, en comparación con la edición pasada, estará el escolta dominico-boricua Víctor Liz, quien juega como refuerzo en Argentina; y los refuerzos criollos Carlos Arroyo y Filiberto Rivera.

Tampoco estarán presentes Gabriel “Pirulo” Colón, Darius Morales, ni el refuerzo estadounidense Eric Dawson.

El espacio de estos jugadores será llenado por el armador titular del quinteto Carlos Rivera, quien por primera vez sudará la camiseta roja y negra de los Leones en la LDA, y el escolta Gabby Belardo, quien también debuta en el torneo.

Como refuerzos del BSN o “refuerzos criollos” se suman Carlos “Yao” López, quien puede desempeñarse como delantero fuerte y pivot, y el ponceño Miguel “Alí” Berdiel, quien juega de la uno a la tres.

La mayor sorpresa, sin embargo, fue la inclusión para el torneo de LDA del escolta Mike Rosario y del delantero Chris Gastón como refuerzos.

No es para menos, ambos formaron parte del regreso de los Leones al BSN en el 2013 y se convirtieron de inmediato en querendones de la fanaticada ponceña.

“Se siente bien poder regresar a este equipo, y compartir la cancha nuevamente con grandes jugadores como Carlos Rivera, Ángel Daniel Vassallo y Carlos Emory. Es imposible no pensar en esos grande años, en dónde logramos tres finales y dos campeonatos consecutivos. No hay palabras para describir cuanto amo a Ponce”, expresó el escolta de la Selección Nacional, Mike Rosario, sobre su participación con los Leones en la LDA.

Los Leones forman parte del Grupo C que tiene como sede la ciudad de Corrientes, Argentina. Su debut en la primera fase de la LDA será este viernes, 2 de febrero, cuando enfrenten a primera hora al Estudiantes Concordia (Argentina) a las 7:30 de la noche, hora de Puerto Rico.

Al día siguiente el rival será el Hebraica Macabi (Uruguay), a la misma hora y cerrarán la primera vuelta enfrentando el domingo al anfitrión Regatas Corrientes a las 9:45 de la noche. Los primeros dos equipos de cada grupo adelantan a cuartos de finales, una etapa a la que Ponce aspira ser una de los dos sedes.

Su debut en la primera fase de la LDA será este viernes, 2 de febrero.